媽祖姓林,歷史考證確有此人,出生於宋太祖建隆元年(或曰五代末年)福建路泉州府莆田縣湄洲島東螺村,民間傳說媽祖「出生時不啼哭」,因而取名為「默」,小名「默娘」。媽祖卒生年與家世,史料中有多種記載:現存關於媽祖最早的文獻,是南宋廖鵬飛於紹興廿年(西元一一五O年)所寫的《聖墩祖廟重建順濟廟記》,謂:「世傳通天神女也。姓林氏,湄洲嶼人。初以巫祝為事,能預知人禍福。」媽祖死後,文中並提到:宣和五年(西元一一二三年)「給事中路允迪出使高麗,道東海。值風浪震盪,舳艫相衝者八,而覆溺者七。獨公所乘舟,有女神登檣竿為旋舞狀,俄獲安濟。」船員說這是湄州女神顯靈,於是路允迪返國後上奏朝廷請封,詔賜順濟廟額。




南宋李丑父《靈惠妃廟記》:「妃林氏,生於莆之海上湄洲」。南宋李俊甫《莆陽比事》:「湄洲神女林氏,生而靈異」。明張燮《東西洋考》:「天妃世居莆之湄洲嶼,五代閩王林愿之第六女,母王氏。妃生於宋建隆元年(960年)三月二十三日。始生而變紫,有祥光,異香。幼時有異能、通悟秘法,預談休咎無不奇中。雍熙四年(西元九八七年)二月十九日升化,因此三月二十三日為天后寶誕。明嚴從簡《殊域周咨錄》:「按天妃,莆田林氏都巡之季女。幼契玄機,預知禍福。」清楊俊《湄州嶼志略》:「湄州在大海中。林氏林女,今號天妃者生於其上。」清《長樂縣志》:「相傳天后姓林,為莆田都巡簡孚之女,生於五代之末,少而能知人禍福。室處三十載而卒。航海遇風禱之,累著靈驗。」《莆田九牧林氏族譜》則記載媽祖是晉安郡王林祿的第二十二世孫女。從南宋到清代,絕大多數史料公認天妃姓林,叫林默娘,生於湄州嶼,自幼有異能,廿八歲仙遊上界。福州人傳說媽祖逐波而去,遺體被埋葬在馬祖列島。具體生日,雖只見於《東西洋考》,但早被全世界媽祖信徒奉為媽祖生辰,舉行慶典。